Un astéroïde venu de très loin

'Oumuamua visiteur interstellaire

Représentation d'artiste de l'astéroïde Oumuamua. (Photo: ESO / M. Kornmesser)


21 novembre 2017 à 15h05

C’était à prévoir: les astronomes avaient à peine fini de prononcer les mots «visiteur interstellaire» que les amateurs de science-fiction échafaudaient des scénarios. Et il a suffi d’une représentation d’artiste de ce à quoi ressemble (peut-être) cet astéroïde, pour ressortir du placard une dizaine de grands classiques.

N’y a-t-il pas une ressemblance entre la forme (présumée) de cet astéroïde et le mystérieux vaisseau extraterrestre imaginé par l’auteur Arthur C. Clarke dans Rendez-vous avec Rama? Les tout aussi mystérieux vaisseaux oblongs du film Arrival ? Ou la plus sinistre Doomsday Machine d’un vieil épisode de Star Trek?

Il était difficile d’y échapper tant la forme de cet astéroïde, révélée lundi dans un article publié par Nature, est inhabituelle: 10 fois plus longue que large, ou 400 mètres par 40.

Un article, de surcroît, publié à toute vapeur: l’objet, baptisé Oumuamua, a été détecté le 19 octobre à Hawaii. En quelques jours, les astronomes avaient calculé que sa trajectoire faisait de lui un objet venant de l’extérieur de notre système solaire, et qui ne faisait que passer, ayant frôlé notre Soleil en septembre avant de poursuivre sa route.

Le 1er novembre, l’équipe américano-européenne soumettait son article à Nature. Le 10, l’article était approuvé. Le 20, il était mis en ligne. Un exploit, pour une revue où ces délais se comptent plutôt en mois.

Mais d’un point de vue d’astronome, cet astéroïde apparemment dense, formé de roc et peut-être de métal, est une curiosité, davantage qu’une énigme: sur les 750 000 astéroïdes et comètes connus, aucun, à notre connaissance, ne provient de l’extérieur du système solaire — même pas ces comètes aux orbites si longues qu’elles ne reviennent qu’une fois par millénaire.

Sauf que de tels objets venus d’ailleurs existent inévitablement: tôt ou tard, on en verrait donc un passer.

«Cet objet est simplement un morceau d’un autre système solaire qui a été expulsé et qui s’est promené dans l’espace interstellaire pendant des millions, peut-être des milliards d’années», explique Paul Chodas, de la NASA, dans une vidéo (ci-dessous) du Jet Propulsion Laboratory.

«Oumuamua» est un mot hawaïen signifiant «premier voyageur venu de très loin». Pour l’instant, divers télescopes à travers le monde, ainsi qu’Hubble, en orbite, sont mis à contribution pour ramasser le maximum d’informations, avant que le voyageur ne soit rendu trop loin.

Inscrivez-vous à nos infolettres gratuitement:

Récemment

Restez à jour dans votre propre fil d'actualité

La Bréhandaise: l’ascension des frères Poilbout

Marchés fermiers, mariages, repas corporatifs, associations: ils sont partout
En lire plus...

19 février 2018 à 9h00

Le Théâtre français de Toronto fêtera ses 50 ans avec panache

TheCarlu / Théâtre Français de Toronto
Cette année, le gala-bénéfice du Théâtre français de Toronto (TfT) ne se déroulera pas à la Distillerie comme d’habitude, mais au Carlu (College et...
En lire plus...

19 février 2018 à 7h00

Le «trouble du jeu vidéo» reconnu comme maladie

addiction jeu vidéo
Obésité, retard du langage, troubles du sommeil, diabète, hyperactivité...
En lire plus...

18 février 2018 à 14h14

Demain, tous crétins?

Des choses à savoir sur la baisse du quotient intellectuel
En lire plus...

18 février 2018 à 13h00

De van Spaendonck à Mondrian, l’art hollandais nous attend

Les Hollandais à Paris
Le Petit Palais, Musée des Beaux-Arts de la ville de Paris, organise une exposition fabuleuse, Les Hollandais à Paris, 1789-1914, qui nous permet de...
En lire plus...

18 février 2018 à 11h00

Un prof de la vieille école et un nouvelliste doux-amer

Gilles Archambault France Boisvert
Il y a cinquante ans, au Québec, on assistait à la création des cégeps. L’enseignante France Boisvert imagine les tribulations d’un collègue fictif dans...
En lire plus...

18 février 2018 à 9h00

Quiz : Kathleen Wynne

Kathleen Wynne
En lire plus...

18 février 2018 à 7h00

Un iglou géant pour les arts de la scène à Iqaluit

Qaggiavuut Nunavut
«Nos propres histoires ne nous appartiennent pas tant que nous ne les racontons pas nous-mêmes», écrivait Laakkuluk Williamson Bathory, membre du groupe d’artistes Qaggiavuut...
En lire plus...

17 février 2018 à 13h00

Stérilisation planétaire

Stérilisation planétaire extinction
Il y a 252 millions d’années avait lieu l’une des plus grandes extinctions de masse de l’histoire de notre planète. Étrangement, elle pourrait avoir...
En lire plus...

17 février 2018 à 11h00

À quoi ressemblait la première fleur?

la première fleur
Quelle forme une fleur peut-elle prendre et ne pas prendre? C’est une des énigmes auxquelles pourrait répondre un projet international visant à comprendre à...
En lire plus...

17 février 2018 à 9h00

Pour la meilleur expérience sur ce site, veuillez activer Javascript dans votre navigateur