Sida: pas de bébé guéri

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Le sida continue d’être un adversaire difficile à saisir: l’enfant déclaré «guéri» du sida l’an dernier ne l’est pas. On a détecté des traces du virus dans son sang.

Connu sous le nom de «bébé du Mississippi», il s’agit d’une fille, née en 2010. Elle avait fait parler jusque dans le New England Journal of Medicine à la fin de 2013: après un traitement aux antirétroviraux amorcé tout de suite après sa naissance, on avait cessé de détecter le VIH — le virus responsable du sida — dans son sang en 2012. Les traitements avaient été interrompus.

Ce qui avait suscité bien des hypothèses optimistes : le sida pourrait-il être complètement vaincu chez de très jeunes enfants, au contraire des adultes? Le fait d’avoir commencé le traitement très tôt — alors que l’enfant avait moins d’un jour et demi — avait-il joué un rôle salutaire? Hypothèses non fondées: un suivi de routine effectué ce mois-ci a révélé à nouveau la présence du virus, et le traitement aux antirétroviraux a repris.

Dans son communiqué, l’Institut national des allergies et maladies infectieuses (NIAID) demande à demi-mot s’il était sage d’interrompre les antirétroviraux il y a deux ans: «À la lumière de ces nouvelles découvertes, les chercheurs doivent à présent chercher à comprendre ce qui a permis à l’enfant de rester sans traitement pendant plus de deux ans sans virus détectable ou mesurable et ce qui pourrait être fait pour étendre la période de rémission au VIH…»

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Selon l’Organisation mondiale de la santé, 260 000 enfants naissent chaque année infectés par le VIH. Des expériences étaient en préparation, aux États-Unis et au Botswana, pour reproduire le type de traitement qui avait été fait sur le bébé du Mississippi — mais il sera plus difficile de justifier leur interruption cette fois, si une hypothèse optimiste se met à circuler.

En mars dernier, il avait été également question d’un deuxième bébé guéri, en Californie, mais à la lumière des derniers événements, les médecins hésiteront encore plus à affirmer qu’il l’est vraiment.

Cela laisse une seule autre personne officiellement «guérie» du sida, un adulte, Timothy Brown, à l’origine connu sous le nom de «patient de Berlin». Une transplantation de cellules souches sanguines pour traiter sa leucémie aurait apparemment empêché le virus de proliférer, grâce à une rare mutation provenant des cellules du donneur.

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