Il y a trois saints Valentin

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C’est seulement en 1496 que saint Valentin devint officiellement le patron des amoureux. Selon certains historiens, au moins sept saints chrétiens portent le nom de Valentin. On célébrerait la fête de ces sept «saint Valentin» le 14 février. Mais il reste difficile de savoir avec certitude lequel peut revendiquer le titre de «saint patron des amoureux».

Il y a trois saints Valentin qui sont plus importants dans l’histoire religieuse. Le premier est Valentin de Rome, un prêtre qui vécut au IIIe siècle. En 268, l’empereur Claude II, qui trouvait que les hommes mariés faisaient de mauvais soldats à cause de la dépendance à leur famille, fit abolir le mariage. Mais les jeunes fiancés continuèrent à venir trouver en secret le prêtre Valentin pour recevoir la bénédiction du mariage. Le prêtre fut donc arrêté et emprisonné.

C’est pendant son emprisonnement que ce Valentin fit la connaissance de la fille de son geôlier, une jeune femme aveugle à qui, dit-on, il redonna la vue. Décapité vers 270, il fut enterré à Rome. Plusieurs siècles après, une fois l’Empire romain déchu, Valentin de Rome fut canonisé en l’honneur de son sacrifice pour l’amour.

Le deuxième est Valentin de Terni (Italie). Il est né vers 175 et il devient évêque en 197 (22 ans). Il serait responsable de plusieurs miracles. Chaque fois qu’il bénissait un mariage, il donnait au nouveau couple une rose de son jardin. Ce Valentin devint le «saint de l’amour» lorsqu’il bénit le mariage unissant le soldat romain Sabino à la jeune chrétienne Serapia. Il serait mort le 14 février 273 (98 ans).

En 1644, les citoyens le proclament saint patron de Terni. Aujourd’hui, des fiancés viennent du monde entier à la basilique de Terni pour échanger leurs vœux le 14 février. Des couples en profitent aussi pour renouveler leurs vœux de mariage (25e ou 50e anniversaire).

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On sait très peu de choses au sujet du troisième saint Valentin. Il est originaire de Rhétie (Allemagne) et a vécu au Ve siècle. Puisque ce Valentin de Rhétie est représenté avec un enfant épileptique étendu à ses pieds, il est souvent invoqué pour la guérison de l’épilepsie.

La tradition des Valentines

C’est au Moyen Âge qu’apparaît la «Valentine» ou message d’amitié. Cette coutume gagne l’Angleterre au XIVe siècle. À noter que dans les pays anglo-saxons, le mot «Valentin » est synonyme de Sweetheart (amoureux). Au XVe siècle, Charles d’Orléans, après 25 années de captivité en Angleterre suite à la défaite d’Azincourt en 1415, ramena cette tradition en France. Le jour de la Saint-Valentin, il envoyait toujours une Valentine à sa bien-aimée, Marie de Clèves. Cette coutume fut même instituée à la Cour de France.

Au XVIIIe siècle, des Valentines, décorées de cœurs et de cupidons apparurent dans toute l’Europe. Au XIXe siècle, les Valentines étaient la façon la plus romantique de déclarer son amour. Les premières Valentines imprimées avec des poèmes font leur apparition à ce moment-là. Les Valentines de l’époque Victorienne étaient très sophistiquées: illustrées à la plume, ornées de dentelle, de soie ou de satin, décorées de fleurs séchées, parfumées.

Vers 1850, les Valentines furent importées en Amérique et connurent également un très vif succès. À la fin du XIXe siècle, les premières Valentines fabriquées industriellement apparaissent en Angleterre, en Allemagne et aux États Unis. Aujourd’hui, plus d’un milliard de cartes sont échangées pour la Saint-Valentin chaque année dans le monde. Avec Internet sont évidemment apparues les Valentines virtuelles.

La Saint-Valentin est aussi devenue l’occasion d’offrir des fleurs, des chocolats, des bijoux, de dîner au restaurant ou d’aller au cinéma en amoureux. En Autriche, des défilés animent les rues le 14 février. En Angleterre, on s’échange des cœurs symboliques en carton. Parmi les illustrations favorites de cartes postales, le couple Roméo et Juliette a toujours autant de succès.

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