Le corbeau qui fabrique des outils

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Plusieurs animaux utilisent des outils, y compris des insectes et des pieuvres. Mais on n’en connaît que deux qui savent faire un crochet pour attraper de la nourriture : l’humain et le corbeau.

Ce n’est pas pour rien que la variété de Nouvelle-Calédonie de cet oiseau noir est devenue la préférée des experts en intelligence animale. Ils ont constaté que ce n’est pas seulement en laboratoire, dans des conditions contrôlées, qu’il apprend à utiliser un certain type de crochet avec un certain type de vase.

Dans son habitat naturel, il ramasse des branches flexibles, qu’il plie à une extrémité pour cueillir des insectes dans des troncs d’arbres. Le magazine en ligne io9, d’ordinaire davantage intéressé aux technologies futuristes, consacre un long article à «cette culture de la fabrication d’outils», dont on commence à peine à comprendre la complexité.

C’est que le corbeau ne naît pas avec cette connaissance inscrite dans son cerveau: les adultes l’enseignent aux plus jeunes. Avec pour résultat que d’une famille à l’autre, la technique peut légèrement changer. Mais de l’avis des biologistes britanniques qui ont produit la plus récente étude, les corbeaux, lorsqu’on leur offre le choix, semblent à même de distinguer différents types de «crochets», en fonction de la prise recherchée.

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